No século V A.C., Cartago decidiu embarcar em grandes explorações. Pelo menos duas expedições marcarão fortemente a história do púnica. O primeiro, o mais conhecido, será o de um almirante chamado Hannon que explorará a costa oeste da África. A segunda, a de um homem chamado Himilcon, que irá tão longe como as Ilhas Britânicas.


A primeira referência à viagem de Himilcon é uma breve menção em Plínio, a História Natural do Ancião. Acredita-se que esta viagem teve lugar por volta de 450 a.C. O capitão cartaginês e a sua tripulação, que deixaram Cádiz, teriam chegado ao chamado país dos Oestrymnides, cujas ilhas são “ricas em lata e chumbo”. Das anedotas de Aviénus sobre a viagem, parece que os barcos da expedição foram totalmente inadequados para esta viagem. Na verdade, os frágeis desvios em que Himilcon e a sua tripulação tinham embarcado eram desprovidos de quilhas, sumariamente manipulados e incapazes de navegar à noite. Depois de uma viagem repleta de armadilhas, Himilcon teve de enfrentar escolas de algas, nevoeiros espessos, cardumes e baixios, e tantos monstros marinhos que personificavam as suas dificuldades de navegação, Himilcon conseguiu chegar às Ilhas Britânicas. Acredita-se que a sua viagem retomou uma rota anteriormente utilizada pelos marinheiros de Tartessos, subindo as costas da Península Ibérica a norte para se dirigir às Ilhas Cassiterides, também chamadas de “ilhas de lata”. É provavelmente justo ver no resultado da Viagem de Himilcon, a vantagem de limpar para Cartago um acesso à “Estrada de Lata”, criando assim uma ligação comercial com Gades para o comércio de chumbo e estanho.

 

A JORNADA DE HANNON

Hannon, conhecido como “o navegador”, foi um explorador conhecido principalmente pela sua exploração naval na costa oeste de África. A única fonte da sua viagem é uma viagem grega. No entanto, subsiste a dúvida quanto ao seu destino. Segundo alguns historiadores, teria sido tão a sul como o Gabão, enquanto para outros, não teria sido mais além do sul de Marrocos atual. Por volta de 500 a.C., Hannon foi encarregado por Cartago de atravessar as “Colunas de Hércules” com uma frota de sessenta navios de cinquenta remadores cada um e trinta mil pessoas a bordo. Teve de aterrar em cada fase para encontrar colónias onde povoar postos comerciais já existentes e, uma vez que chegou ao último posto comercial, continua a caminho de uma expedição de exploração. Sua viagem foi transcrita numa estela depositada no templo de Ba’al-Hammon em Cartago. O Púnica Original não foi encontrado, mas há uma versão grega intitulada Relato da Viagem do Rei Cartaginês Hannon em torno das terras que estão além das Colunas de Hércules. Está gravado em placas penduradas no templo de Kronos. De acordo com este relato, a viagem de Hannon teve lugar em cinco etapas distintas. O primeiro, de Cádiz a Thymaterion na boca do Wadi Sebou, perto de Kenitra. O segundo, de Thymaterion a Lixus. Então, de Lixus para a ilha de Cerné. Depois de Cerné até ao delta do rio Senegal, com um regresso a Cerné. A última etapa decorreu de Cerné até ao fundo do Golfo da Guiné, nas margens dos atuais Camarões. Durante as várias fases, Hannon fundou postos comerciais e colónias em nome de Cartago.

 

OS ESCRITOS RESULTANTES DAS VIAGENS DE HANNON E HIMILCON

Há muito poucos livros encontrados referindo-se à viagem de Himilcon. A mais antiga é uma breve menção na História Natural de Plínio, o Velho, um escritor romano. A outra fonte, a propósito de Himilcon, é o testemunho de Avienus, um poeta latino, que escreveu um relato de geografia no século IV intitulado Ora maritima. A Viagem de Hannon, por outro lado, é apresentada sob a forma de um breve texto grego, supostamente a tradução de uma inscrição em fenício no templo de Baal em Cartago. Há também referências à viagem de Hannon no Palatinus græcus, um manuscrito bizantino datado do último quarto do século IX. O Vatopedinus, do século XIV, preservado na Biblioteca Britânica também contém o texto. Há também uma tradução francesa que é dada num volume intitulado Historiale description de l’Afrique, tiers partie du monde…, que foi publicado em Lyon em 1556 pela impressora Jean Temporal. Finalmente, uma tradução em latim é encontrada numa edição de Leo, o africano De totius Africæ descrição publicado em Zurique em 1559…