En el siglo V aC, Cartago decidió embarcarse en grandes exploraciones. Al menos dos expediciones marcarán fuertemente la historia púnica. El primero, el más conocido, será el de un almirante llamado Hannon que explorará la costa oeste de África. La segunda, la de un hombre llamado Himilcon, que irá a las Islas Británicas.


La primera referencia al viaje de Himilcon es una breve mención en la «Historia natural» de Plinio el Viejo. Se cree que este viaje tuvo lugar alrededor del año 450 a. aproximadamente. El capitán cartaginés y su tripulación, saliendo de Cádiz, habrían llegado al país conocido como las Oestrymnides, cuyas islas son “ricas en estaño y plomo”. De las anécdotas de Avieno sobre el viaje, parece que los barcos de la expedición eran totalmente inadecuados para este viaje. De hecho, los frágiles botes en los que se habían embarcado Himilcon y su tripulación carecían de quillas, estaban sumariamente aparejados e incapaces de navegar de noche. Después de un viaje plagado de obstáculos, Himilcon tuvo que enfrentarse a bancos de algas, espesas nieblas, bajíos y bajíos, y otros tantos monstruos marinos que personificaban sus dificultades de navegación, Himilcon logró llegar a las Islas Británicas. Se cree que su viaje tomó una ruta utilizada anteriormente por los marineros de Tartessos, dirigiéndose hacia el norte por la costa de la Península Ibérica para dar paso a las Islas Casitérides, también conocidas como las «Islas del Estaño». Probablemente sea acertado ver en el resultado del Periplo de Himilcon, la ventaja de liberar a Cartago del acceso a la «Ruta del Estaño», creando así un vínculo comercial con Gadès para el comercio de plomo y estaño.

 

EL VIAJE DE HANNON

Hannon, conocido como «el navegante», es un explorador conocido principalmente por su exploración naval de la costa oeste de África. La única fuente de su viaje es un viaje griego. Sin embargo, queda una duda en cuanto a su destino. Según algunos historiadores, habría sido tan al sur como Gabón, mientras que para otros no habría sido más allá del sur del actual Marruecos. Alrededor del 500 a. J.-C., Cartago encarga a Hanno que cruce las «Columnas de Hércules» con una flota de sesenta barcos de cincuenta remeros cada uno y treinta mil personas a bordo. Debe desembarcar en cada etapa para fundar colonias allí o poblar fichas ya existentes y, una vez alcanzada la última ficha, continuar su camino para una expedición de exploración. Su viaje fue transcrito en una estela depositada en el templo de Ba’al-Hammon en Cartago. No se ha encontrado el púnico original, pero existe una versión griega titulada Relato del viaje del rey cartaginés Hanno por las tierras más allá de las Columnas de Hércules. Está grabado en placas suspendidas en el templo de Kronos. Según este relato, el viaje de Hanno se llevó a cabo en cinco etapas distintas. El primero, de Cádiz a Thymatérion en la desembocadura del Oued Sebou, cerca de Kenitra. El segundo, de Thymaterion a Lixus. Luego, de Lixus a la isla de Cerné. Luego de Cerné al delta del río Senegal, con regreso a Cerné. La última etapa transcurrió desde Cerné hasta el fondo del golfo de Guinea, en las costas del actual Camerún. Durante las distintas etapas, Hanno fundó contadores y colonias en nombre de Cartago.

 

LOS ESCRITOS RESULTANTES DE LOS VIAJES DE HANNON Y HIMILCON

Son muy pocas las obras encontradas que hacen referencia al viaje de Himilcón. El más antiguo es una breve mención en la Historia Natural de Plinio el Viejo, un escritor romano. La otra fuente, relativa a Himilcón, es el testimonio de Avieno, un poeta latino, que escribió un relato sobre geografía en el siglo IV titulado Ora maritima. El Periplo de Hanno, por otro lado, se presenta en forma de un breve texto griego, que se supone que es la traducción de una inscripción en fenicio en el templo de Baal en Cartago. También hay referencias al viaje de Hanno en el Palatinus græcus, un manuscrito bizantino fechado en el último cuarto del siglo IX. El Vatopedinus del siglo XIV en la Biblioteca Británica también contiene el texto. También hay una traducción al francés que se da en un volumen titulado Historiale description de l’Afrique, tiers partie du monde…, que fue publicado en Lyon en 1556 por el impresor Jean Temporal. Finalmente, se puede encontrar una traducción latina en una edición de De totius Africæ descriptione de León el Africano publicado en Zurich en 1559…