Los persas se originaron en la región correspondiente al actual Irán. Según los historiadores, las primeras tribus iranias llegaron a Persia en el siglo XIV a. C. Enemigos feroces de los griegos durante las guerras «Médicas», es también una población refinada y religiosamente tolerante, lejos de la imagen que se les atribuye y a la que suelen referirse películas como 300.

El surgimiento del Imperio Persa fue largo y difícil. Los persas, pueblo de origen indoeuropeo, procedían del sur de la actual Rusia. Pertenecían a una entidad cultural que agrupaba a varios pueblos llamados Aryas. Estos pueblos estaban ubicados entre el Mar Caspio y el Mar de Aral. Alrededor del segundo milenio antes de Cristo comenzaron a emigrar a Irán, India, Cercano y Medio Oriente. Los persas y otro pueblo muy cercano a ellos, los medos, se asentaron a orillas del lago Oumia en el siglo XIV aC Sin embargo, tendrán que esperar hasta el siglo VII para consolidarse como la gran nación de Oriente Medio. Hasta el siglo VII, el Medio Oriente estaba compartido entre varios reinos. Originarios del actual norte de Irak, los asirios extendieron un vasto imperio que abarcaba Siria, el norte de Turquía, la Franja de Gaza y Egipto. Los urateanos dominaron el norte de Turquía y Armenia. En el sur de Irak estaban los babilonios y en la parte occidental de Irán estaban los elamitas. En medio de todos estos poderes, dominados por pueblos más avanzados y mejor organizados, los persas tuvieron un comienzo complicado y fueron rápidamente subyugados al imperio asirio.

Caída del Imperio Asirio y unificación de los persas

En el siglo VII, un evento importante servirá fuertemente al ascenso de los persas, la caída del reino asirio. Sin embargo, este evento no será su culpa. Fueron los medos y los babilonios quienes, después de ser derrotados muchas veces por los asirios, decidieron unirse para derrotar a este imperio. Un proyecto que culminarán en el 612 a. C. Tras las incursiones de babilonios y medos, Nínive, la capital del imperio asirio, que entonces era una de las ciudades más grandes del mundo, fue destruida. Assur-Uballit II el rey asirio huyó. fue asesinado tres años después durante el asedio de Harán en el 609 a. C. El fin del imperio asirio dejará un gran vacío en Mesopotamia y permitirá que los persas comiencen a imponerse. Aquemenes, el legendario rey persa, unificó a su pueblo, que hasta entonces estaba formado por múltiples principados, y fundó el reino de Parsamash hacia el siglo VII a. Si se unifican, los persas seguirán sin embargo vasallos de los elamitas y luego de los medos. Esta dominación de los medos durará más de 100 años hasta la llegada al poder de Ciro II. Durante este período, los descendientes de Achéménès seguirán ostentando el título de rey mientras permanezcan bajo la dominación Mèdes.

El ascenso de los persas

Tan pronto como llegó al poder, en el 559 aC, Ciro II emprendió una política militarista. Reclutará mercenarios de las tribus vecinas. Luego, aprovechando las tensiones políticas que agitaban a las élites medas en ese momento, derrocó a Astyage el rey medo alrededor del 550 a. C. Le salvó la vida pero se apoderó de Ectabane, la antigua capital meda y estableció la suya propia, Pasargadae. En este momento y por primera vez en su historia, los persas ya no están bajo el dominio extranjero, heredan el vasto territorio de los medos que había sido fundado sobre las ruinas del imperio asirio. Un punto culminante y que se convertirá en una constante de los persas, no perseguirán a los medos que procedían como ellos de los pueblos llamados Arya sino que los incorporarán a su imperio. Es este tipo de proceso el que hará de él el primer imperio con la llamada vocación universal, es decir que cualquier pueblo podría integrar su imperio. También lo ofrecerán mucho más tarde a los atenienses durante las guerras persas, propuesta que rechazarán. Con su ejército ahora digno de un imperio, compuesto tanto por medos como por persas, rápidamente sometió Urartu, Cicilia y el este de Anatolia. La primera edad de oro de los persas podría comenzar.