La ciudad de Esparta, fue fundada según los arqueólogos en el siglo X a. C. Junto con Atenas, es uno de los dos principales actores de la historia griega. Reconocida por su ejército, es la única ciudad de Grecia sin murallas. Según la filosofía espartana, las ciudades bien defendidas son defendidas por hombres, no por ladrillos. Pero más allá de su estructura militar, Esparta también se distingue de otras ciudades griegas por su modelo social, su organización política y su esquema educativo.

Situada en el Peloponeso, se dice que Esparta fue fundada por Esparta. Era hijo de Foroneo, rey de Argos. De acuerdo con la leyenda; Argos, hijo de Zeus, dio su nombre a esta ciudad del Peloponeso. En el siglo V aC, esta ciudad se extendía sobre un territorio que representaba tres veces el de su rival Atenas. El territorio espartano en sentido estricto limita al oeste con el macizo de Taygetos, al sur y al este con el mar Mediterráneo. En la frontera norte, Esparta tomó el control de la meseta de Thyreatide de Argos y extendió su territorio allí en el 545 a. C. luego de la llamada batalla de los campeones. Esparta se compone de cuatro pueblos: el pueblo Limnai «del lago», Kynosoura «cola de perro», Mesoa «central» y Pitana «pasteleros». Posteriormente se agregará un quinto pueblo, Amyclées. El Estado así constituido incluye otras ciudades griegas, llamadas périèques que significa “de la circunferencia”. Están sujetos a la soberanía espartana. Sus habitantes son libres pero no son por tanto ciudadanos. Tienen la obligación de proporcionar tropas. Por tanto, Esparta se distingue de otras ciudades por un modelo social en el que una minoría, los “Iguales”, otro nombre de los espartanos, ejerce la ciudadanía a tiempo completo. La actividad económica en cuanto a ello, está asegurada por los Périèques, los habitantes de la circunferencia y por los Ilotas, los esclavos.

Un modelo social particular

Los ilotas eran aquellos que habían sido esclavizados después de rebelarse. Sin embargo, su condición social difería de la de otros esclavos de la antigüedad. Su amo no era un hombre sino el estado espartano. Los ilotas eran los encargados de cultivar la tierra donde vivían de padres a hijos. También tenían que pagar a los espartanos una cuota anual que se llamaba «apófora». A cambio, la apófora no podía aumentarse y el propietario de las tierras que cultivaban los ilotas no tenía derecho a cazarlos ni venderlos. A veces se les podía llamar para servir en los ejércitos y luchar junto a los espartanos. Los ilotas se estiman en alrededor de 220.000 de una población total de 380.000. Los Periec, unos 100.000 miembros, también pertenecían a la población derrotada y conquistada. Pero, a diferencia de los ilotas, habían conservado su libertad individual, eran dueños de la tierra y vivían en sus antiguas ciudades. Los espartanos incluso habían permitido que subsistieran sus leyes y su justicia. A cambio, pagaban impuestos y hacían el servicio militar, pero no se reconocían derechos políticos. Los espartanos, que se hacían llamar los Iguales, eran los únicos que disfrutaban de los derechos de ciudadanía. Eran, en su mayor parte, de origen dorio. Pocos en número, eran como máximo 50.000, mujeres y niños incluidos. Superados en número, los Iguales desconfiaban mucho de una rebelión masiva de ilotas, y esta es una de las muchas razones por las que continuamente se entrenaban en el arte de la guerra.

La Asamblea de los Ancianos y la Asamblea del Pueblo

La vida política de la ciudad estaba gobernada por dos asambleas y sólo concernía a los espartanos. La primera, la asamblea de ancianos o Gerousia, estaba compuesta por veintiocho miembros. Esta asamblea era el órgano más poderoso del estado y realmente dirigía los asuntos públicos. Tenía la iniciativa de todas las decisiones. Desde la antigüedad se advierte que los Gerontes de Esparta que integraban esta asamblea formaban lo que hoy se denominaría una oligarquía absoluta. Eran los verdaderos dueños del Estado y juzgaban los importantes delitos que conducían al pronunciamiento de penas de muerte e inhabilitación cívica. La otra asamblea era la del pueblo o Demos que se reunía una vez al mes. Todos los espartanos podían participar en él excepto los ilotas y periecs que estaban excluidos. La asamblea popular no podía tomar ninguna iniciativa. Su función era simplemente aprobar o rechazar las leyes y medidas ya aprobadas por Gerousia. La mayoría de las veces, se pedía a los votantes que hicieran el mayor ruido posible para ratificar una ley. Este proceso se denominó votación por aclamación. Cuando hubo duda, los miembros de la asamblea se separaron en dos grupos según su opinión. Entonces podríamos contar los votos y validar la ley.

EL ÉFORO Y LOS DOS REYES

El poder real de Esparta se dividió entre dos reyes, uno de la familia de Agiades y el otro de la familia de Eurypontides. Estas dos familias reales nunca se unieron a través del matrimonio y no sabemos por qué los espartanos eligieron tener dos señores supremos. Cada uno de ellos tenía una autoridad no política. Por supuesto, se sentaron en la Gerousia junto con los otros veintiocho miembros de la asamblea, siendo su poder sobre todo militar. Los reyes eran los comandantes en jefe del ejército espartano en campaña, pero no podían declarar la guerra ni firmar tratados de paz. Era la asamblea del pueblo la única que tenía este poder. En tiempos de paz, los dos reyes ni siquiera tenían guardia personal para demostrar que eran iguales a los demás. De hecho, eran los Éforos quienes tenían el poder. Cinco en número y en funciones por un año, eran elegidos, según algunos investigadores, por el Demos según el método de aclamación. Se sabe que no había condiciones de edad ni de rango ni de riqueza, simplemente tenían que ser parte de los espartanos. Todos los magistrados y los mismos reyes se levantaron ante ellos para honrarlos. Según Aristóteles, su poder era tan absoluto como el de los tiranos, incluso podían deponer reyes. Pero parece que no aprovecharon haber actuado siempre de acuerdo con Gerousia.