Sự khởi đầu của lịch sử Copán vẫn còn rất bí ẩn, mặc dù các nhà khảo cổ học tin rằng đã có con người chiếm đóng địa điểm này vào đầu thế kỷ 12 trước Công nguyên. Chúng ta chỉ có những dấu vết khảo cổ đầu tiên từ năm 159 sau Công nguyên, nhưng ngay cả sau ngày này, nhiều dấu vết khảo cổ vẫn chưa thể được xác thực. Thật vậy, chúng ta không thể loại trừ rằng chúng là một phần của lĩnh vực thần thoại. Do đó, hơn một thiên niên kỷ lịch sử của Copán vẫn cho đến thời điểm này đã bị chìm trong vực thẳm của lịch sử. Tuy nhiên, nhờ những gì chúng tôi tìm thấy khi nghiên cứu cả Bàn thờ Q, được dựng lên dưới thời trị vì của Yax Pasai để thiết lập quyền lực của mình, Cầu thang tượng hình được dựng lên để vinh danh một trong những vị vua của Copàn, cũng như một số lăng mộ hoàng gia, một thực sự có thể bắt đầu theo dõi lịch sử của Copán một cách rõ ràng, bắt đầu từ sự lên nắm quyền của K’inich Yax K’uk ‘Mo’ – người sáng lập một triều đại lâu dài – vào năm 426 sau Công nguyên.

Sự nổi lên của Copán

Bài học đầu tiên rút ra từ triều đại của K’inich Yax K’uk ‘Mo’, đó là mối liên hệ rõ ràng giữa người sáng lập vương triều và Teotihuacán, một thành phố lớn khác của Maya. Vì lý do chính đáng, một số manh mối khảo cổ đã được tìm thấy. Đầu tiên là hình ảnh đại diện của K’inich Yax K’uk Mo ‘với “đôi mắt hình tròn” và một chiếc khiên hình chữ nhật theo cách của Teotihuacán, điều này cho thấy rằng có một sự tương tác giữa hai hình ảnh được trích dẫn. Manh mối thứ hai, việc phát hiện ra một thùng chứa ba chân, tức là có ba chân, được các nhà khảo cổ biết đến với cái tên “Dazzler”. Trên thùng chứa này được vẽ một ngôi đền khảo cổ được xây dựng theo phương pháp talud-tablero, đây là công trình tiêu biểu của các công trình kiến trúc của Teotihuacàn. Talud-tablero có cấu trúc là một bức tường xiên, talud (talus, trong tiếng Tây Ban Nha), được bao bọc bởi một bảng thẳng đứng được đóng khung bởi một phào chỉ, tablero (ván, trong tiếng Tây Ban Nha). Cách xây dựng đền thờ này cũng được tìm thấy ở Tikal, nằm cách thành phố Guatemala ngày nay 303 km về phía bắc. Điều này cho thấy hiện tượng tương tác giữa các thành phố không phải chỉ có ở thế kỷ thứ 5. Tuy nhiên, bản chất của các liên kết này vẫn còn là vấn đề tranh luận. Thật vậy, các thành phố lớn đều là quyền tự trị, như chúng ta đã biết, không có quyền lực tập trung trong thế giới Maya. Do đó, rất khó để đánh giá chính xác mức độ ảnh hưởng mà Teotihuacan có thể có đối với Copán và Tikal. Nó chỉ có thể là văn hóa chứ không phải là chính trị.

Kỷ nguyên vàng của Copàn

Phù hợp với hệ tư tưởng bắt đầu lan truyền trong các thành phố của người Maya từ cuối thời kỳ tiền cổ đại (khoảng thời gian từ 2500 trước Công nguyên đến 200 hoặc 300 sau Công nguyên, theo các nhà khảo cổ học khác nhau), Copàn hoạt động trong thời cổ điển (từ năm 200 hoặc 300 sau Công nguyên đến 900 AD) như một “thành phố nhà hát” theo một số nguồn thống nhất. Các vị vua của Copán thực sự là k’uhul ajaw – chúa tể thần thánh – người trung gian giữa thế giới con người và các sức mạnh siêu nhiên. Cũng như ở các “thành phố nhà hát” khác, các tượng đài vĩ đại liên tục được xây dựng ở đó để xác lập quyền lực của các vị vua. Ở Copán, triều đại của k’uhul ajaw, kéo dài từ đầu triều đại của K’inich Yax K’uk Mo ‘vào năm 426 sau Công nguyên cho đến khoảng năm 822 sau Công nguyên. Tuy nhiên, phải đến thế kỷ thứ 8, tức là những năm 700 sau Công nguyên, Copán mới trở thành một trong những thành phố hùng mạnh nhất của người Maya. Thời kỳ này, thời kỳ hoàng kim của thành phố, tương ứng với triều đại của Imix K’awiil và con trai ông là Waxaklajuun Ub’aah K’awiil. Dưới thời trị vì của họ, thương mại phát triển và các đền đài sinh sôi nảy nở. Một lượng lớn dân cư đến tập trung xung quanh thành phố. Cô bị thu hút bởi sự thịnh vượng của anh. Đối với người Maya, điều này là do các lễ hội nghi lễ lớn do nhà vua tổ chức xung quanh việc tế tự và hiến tế con người. Tế tự chủ yếu bao gồm hy sinh một phần cơ thể của mình cho một vị thần, cụ thể là bằng cách lấy máu.

Cái chết của Waxaklajuun Ub’aah K’awiil: Một bước ngoặt thực sự

Thời kỳ hoàng kim của Copan đột ngột kết thúc, khi Waxaklajuun Ub’aah K’awiil bị K’ak ‘Tiliw Chan Yopaat bắt và hy sinh. Sau này là vua của Quiriquá, một “vệ tinh” của Copan, nơi đã tuyên bố độc lập vào năm 738 sau Công nguyên. Lịch sử của Quiriguá thực sự bắt đầu vào năm 426 sau Công nguyên, với sự lên ngôi của vị vua đầu tiên của nó, người chưa biết tên của người Maya. Sự lên ngôi này được thực hiện dưới sự bảo trợ của vị vua vĩ đại đầu tiên của Copan Yax k’uk ‘Mo’. Từ năm 426 đến năm 724 sau Công nguyên, Quiriguá dường như luôn là một vệ tinh của Copán. Nhưng vào năm 724 này, một vị vua mới, K’ak Tiliw Chan Yoaat, được lên ngôi như thường lệ dưới sự giám sát của người cai trị thứ mười ba của Copán, Waxaklajuun Ub’aah K’awiil. Nhưng ngay sau khi lên ngôi, hai người sẽ nhanh chóng thất thủ vì K’ak Tiliw Chan Yoaat đã có kế hoạch giành độc lập cho Quiriqua. Một tầm nhìn mà Waxaklajuun Ub’aah K’awiil rõ ràng là không có chung. Vào năm 738, không nghi ngờ gì với sự hỗ trợ của Calakmul, một thành phố cổ xưa và hùng mạnh khác của người Maya, K’ak Tiliw Chan Yoaat đã thành công trong việc bắt giữ vua Copán và chặt đầu ông ta.