Gli inizi della storia di Copán rimangono molto misteriosi, anche se gli archeologi ritengono che ci sia stata un’occupazione umana del sito già nel XII secolo a.C. Abbiamo solo le prime tracce archeologiche dell’anno 159 dC, ma anche dopo questa data molte tracce archeologiche non possono essere convalidate. In effetti, non possiamo escludere che facciano parte del dominio della mitologia. È quindi più di un millennio della storia di Copán che resta per il momento perso negli abissi della storia. Tuttavia, grazie a quanto abbiamo trovato studiando sia l’Altare Q, eretto durante il regno di Yax Pasai per stabilire il suo potere, la Scala Geroglifica eretta in onore di uno dei re di Copàn, sia diverse tombe reali, si può davvero iniziare a tracciare la storia di Copán in modo chiaro, a partire dall’ascesa al potere di K’inich Yax K’uk’ Mo’ – fondatore di una lunga dinastia – nel 426 d.C.

L’ascesa di Copán

La prima lezione da imparare dal regno di K’inich Yax K’uk’ Mo’ è che i legami sono evidenti tra il fondatore della dinastia e Teotihuacán, un’altra grande città Maya. Per una buona ragione, sono stati trovati diversi indizi archeologici. Il primo è una rappresentazione di K’inich Yax K’uk Mo’ con “occhi cerchiati” e uno scudo rettangolare alla maniera di Teotihuacán, questo mostra che c’era un’interazione tra i due citati. Secondo indizio, il ritrovamento di un contenitore a treppiede, cioè con tre piedi, ben noto agli archeologi con il nome di “Dazzler”. Su questo contenitore è disegnato un tempio archeologico costruito secondo il metodo talud-tablero, tipico delle costruzioni di Teotihuacàn. Il talud-tablero è costituito dal profilo di una parete obliqua, il talud (talus, in spagnolo), sormontato da un pannello verticale incorniciato da una cornice aggettante, il tablero (tavola, in spagnolo). Questo modo di costruire templi è stato trovato anche a Tikal, situata a 303 chilometri a nord dell’attuale Città del Guatemala. Ciò dimostra che il fenomeno dell’interazione tra le città non è unico nel V secolo. Tuttavia, la natura di questi collegamenti rimane oggetto di dibattito. Infatti, essendo le grandi città tutte autonome, non c’era, come già sappiamo, potere centralizzato nel mondo Maya. È quindi difficile valutare con precisione il grado di influenza che Teotihuacan avrebbe potuto avere su Copán e Tikal. Potrebbe essere solo culturale e in nessun modo politico.

L’età d’oro di Copàn

Secondo l’ideologia che iniziò a diffondersi nelle città Maya dalla fine del periodo preclassico (il periodo dal 2500 a.C. al 200 o 300 d.C., secondo i vari archeologi), Copàn operò all’epoca classica (dal 200 o 300 dC al 900 dC) come “città teatro” secondo diverse fonti concordanti. I re di Copán erano infatti k’uhul ajaw – signori divini – mediatori tra il mondo umano ei poteri soprannaturali. Come nelle altre “città teatro”, vi sono stati costantemente costruiti grandi monumenti per stabilire il potere dei re. A Copán, il regno dei k’uhul ajaw, durò dall’inizio del regno di K’inich Yax K’uk Mo’ nel 426 dopo JC fino all’822 circa dopo JC. Tuttavia, fu solo nell’VIII secolo, quindi nel 700 d.C., che Copán divenne una delle città Maya più potenti. Questo periodo, l’età d’oro della città, corrisponde al regno di Imix K’awiil e di suo figlio Waxaklajuun Ub’aah K’awiil. Sotto il loro regno si sviluppò il commercio e proliferarono i templi. Una grande popolazione viene a radunarsi intorno alla città. Era attratta dalla sua prosperità. Per i Maya, ciò era dovuto alle grandi feste rituali organizzate dal re attorno ai sacrifici di sé e ai sacrifici umani. I sacrifici di sé consistevano principalmente nel sacrificare una parte del proprio corpo a una divinità, in particolare estraendo il sangue.

La morte di Waxaklajuun Ub’aah K’awiil: una vera svolta

L’età dell’oro di Copan terminò bruscamente, quando Waxaklajuun Ub’aah K’awiil fu catturato e sacrificato da K’ak’ Tiliw Chan Yopaat. Quest’ultimo era il re di Quiriquá, un “satellite” di Copan che rivendicò l’indipendenza nel 738 d.C. La storia di Quiriguá iniziò davvero nel 426 d.C., con l’intronizzazione del suo primo sovrano, il cui nome Maya è sconosciuto. Questa intronizzazione fu fatta sotto l’egida del primo grande re di Copan Yax k’uk’ Mo’. Tra il 426 e il 724 d.C. Quiriguá sembra essere sempre stato un satellite di Copán. Ma in quest’anno 724, un nuovo re, K’ak Tiliw Chan Yoaat, fu intronizzato come al solito sotto la supervisione del tredicesimo sovrano di Copán, Waxaklajuun Ub’aah K’awiil. Ma subito dopo l’intronizzazione, i due uomini cadranno rapidamente perché K’ak Tiliw Chan Yoaat ha piani per l’indipendenza di Quiriqua. Una visione che Waxaklajuun Ub’aah K’awiil ovviamente non condivide. Nel 738, senza dubbio con il sostegno di Calakmul, un’altra antica e potente città Maya, K’ak Tiliw Chan Yoaat riuscì a catturare il re di Copán e lo fece decapitare.