Os primórdios da história de Copán permanecem muito misteriosos, embora os arqueólogos acreditem que houve ocupação humana do local já no século XII aC. Temos apenas os primeiros vestígios arqueológicos do ano 159 dC, mas mesmo após esta data muitos vestígios arqueológicos não podem ser validados. De fato, não podemos descartar que façam parte do domínio da mitologia. É, portanto, mais de um milênio da história de Copán que permanece no momento perdido nos abismos da história. No entanto, graças ao que descobrimos estudando tanto o Altar Q, erguido durante o reinado de Yax Pasai para estabelecer seu poder, a Escadaria Hieroglífica erguida em homenagem a um dos reis de Copàn, bem como vários túmulos reais, pode-se realmente começar a traçar a história de Copán de forma clara, a partir da ascensão ao poder de K’inich Yax K’uk’ Mo’ – fundador de uma longa dinastia – em 426 d.C.

A ascensão de Copán

A primeira lição a ser aprendida com o reinado de K’inich Yax K’uk’ Mo’ é que as ligações são óbvias entre o fundador da dinastia e Teotihuacán, outra grande cidade maia. Por uma boa razão, várias pistas arqueológicas foram encontradas. A primeira é uma representação de K’inich Yax K’uk Mo’ com “olhos circulados” e um escudo retangular à maneira de Teotihuacán, isso mostra que houve uma interação entre os dois citados. Segunda pista, a descoberta de um recipiente tripé, ou seja, com três pés, que é bem conhecido pelos arqueólogos sob o nome de “Dazzler”. Sobre este recipiente está desenhado um templo arqueológico construído segundo o método talud-tablero, que é típico das construções de Teotihuacàn. O talud-tablero consiste em perfil de uma parede oblíqua, o talud (tálus, em espanhol), encimado por um painel vertical emoldurado por uma cornija saliente, o tablero (tábua, em espanhol). Essa maneira de construir templos também foi encontrada em Tikal, localizada 303 quilômetros ao norte da atual Cidade da Guatemala. Isso mostra que o fenômeno da interação entre as cidades não é exclusivo do século V. No entanto, a natureza dessas ligações permanece sujeita a debate. De fato, sendo as grandes cidades todas autônomas, não havia, como já sabemos, poder centralizado no mundo maia. Portanto, é difícil avaliar com precisão o grau de influência que Teotihuacan poderia ter exercido sobre Copán e Tikal. Só poderia ser cultural e de modo algum político.

A Era de Ouro de Copán

De acordo com a ideologia que começou a se espalhar nas cidades maias a partir do final do Período Pré-clássico (período de 2500 aC a 200 ou 300 dC, segundo os vários arqueólogos), Copàn operou na época clássica (de 200 ou 300 AD a 900 AD) como uma “cidade-teatro” de acordo com várias fontes concordantes. Os reis de Copán eram de fato k’uhul ajaw – senhores divinos – mediadores entre o mundo humano e os poderes sobrenaturais. Como nas outras “cidades-teatro”, grandes monumentos foram constantemente construídos ali para estabelecer o poder dos reis. Em Copán, o reinado do k’uhul ajaw, durou desde o início do reinado de K’inich Yax K’uk Mo’ em 426 depois de JC até aproximadamente 822 depois de JC. No entanto, é necessário esperar até o século VIII, portanto os anos 700 depois de JC, para que Copán se torne uma das cidades maias mais poderosas. Este período, a idade de ouro da cidade, corresponde ao reinado de Imix K’awiil e seu filho Waxaklajuun Ub’aah K’awiil. Sob seu reinado, o comércio se desenvolveu e os templos proliferaram. Uma grande população vem se reunir em torno da cidade. Ela foi atraída por sua prosperidade. Para os maias, isso se devia aos grandes festivais rituais organizados pelo rei em torno de auto-sacrifícios e sacrifícios humanos. Os auto-sacrifícios consistiam principalmente em sacrificar uma parte do corpo a uma divindade, extraindo sangue em particular.

A morte de Waxaklajuun Ub’aah K’awiil: um verdadeiro ponto de virada

A era de ouro de Copan chegou a um fim abrupto, quando Waxaklajuun Ub’aah K’awiil foi capturado e sacrificado por K’ak’ Tiliw Chan Yopaat. Este último foi o rei de Quiriquá, um “satélite” de Copan que reivindicou a independência em 738 dC. A história de Quiriguá começou verdadeiramente em 426 d.C., com a entronização de seu primeiro soberano, cujo nome maia é desconhecido. Esta entronização foi feita sob a égide do primeiro grande rei de Copan Yax k’uk’ Mo’. Entre 426 e 724 dC Quiriguá parece ter sido sempre um satélite de Copán. Mas neste ano de 724, um novo rei, K’ak Tiliw Chan Yoaat, foi entronizado como de costume sob a supervisão do décimo terceiro governante de Copán, Waxaklajuun Ub’aah K’awiil. Mas logo após a entronização, os dois homens rapidamente se desentendem porque K’ak Tiliw Chan Yoaat tem planos de independência para Quiriqua. Uma visão que Waxaklajuun Ub’aah K’awiil obviamente não compartilha. Em 738, sem dúvida com o apoio de Calakmul, outra antiga e poderosa cidade maia, K’ak Tiliw Chan Yoaat conseguiu capturar o rei de Copán e decapitá-lo.