Los inicios de la historia de Copán siguen siendo muy misteriosos, aunque los arqueólogos creen que hubo ocupación humana del sitio ya en el siglo XII aC. Solo tenemos los primeros vestigios arqueológicos del año 159 dC, pero aún después de esta fecha muchos vestigios arqueológicos no pueden ser validados. De hecho, no podemos descartar que formen parte del dominio de la mitología. Es pues más de un milenio de la historia de Copán que permanece por el momento perdido en los abismos de la historia. Sin embargo, gracias a lo que encontramos al estudiar tanto el Altar Q, erigido durante el reinado de Yax Pasai para establecer su poder, la Escalera Jeroglífica erigida en honor a uno de los reyes de Copán, así como varias tumbas reales, realmente se puede comenzar a trazar la historia de Copán de manera clara, a partir del ascenso al poder de K’inich Yax K’uk’ Mo’ – fundador de una larga dinastía – en el año 426 d.C.

El ascenso de Copán

La primera lección que se puede aprender del reinado de K’inich Yax K’uk’ Mo’, es que los vínculos entre el fundador de la dinastía y Teotihuacán, otra gran ciudad maya, son evidentes. Por una buena razón, se han encontrado varias pistas arqueológicas. El primero es una representación de K’inich Yax K’uk Mo’ con «ojos circulares» y un escudo rectangular a la manera de Teotihuacán, esto demuestra que hubo una interacción entre los dos citados. Segunda pista, el hallazgo de un contenedor trípode, es decir, con tres pies, que es bien conocido por los arqueólogos con el nombre de «Dazzler». Sobre este recipiente se dibuja un templo arqueológico construido según el método talud-tablero, propio de las construcciones teotihuacanas. El talud-tablero consta de perfil de un muro oblicuo, el talud, rematado por un panel vertical enmarcado por una cornisa saliente, el tablero. Esta forma de construir templos también se encontró en Tikal, ubicada a 303 kilómetros al norte de la actual Ciudad de Guatemala. Esto demuestra que el fenómeno de interacción entre ciudades no es exclusivo del siglo V. Sin embargo, la naturaleza de estos vínculos sigue siendo objeto de debate. De hecho, siendo las grandes ciudades todas autónomas, no había, como ya sabemos, un poder centralizado en el mundo maya. Por lo tanto, es difícil evaluar con precisión el grado de influencia que Teotihuacan pudo haber tenido en Copán y Tikal. Sólo podía ser cultural y de ninguna manera política.

La edad de oro de Copán

De acuerdo con la ideología que comenzó a extenderse en las ciudades mayas a partir de finales del Período Preclásico (período del 2500 a. C. al 200 o 300 d. C., según los diversos arqueólogos), Copán operó en la época clásica (del 200 o 300 AD a 900 AD) como una «ciudad-teatro» según varias fuentes concordantes. Los reyes de Copán eran en efecto k’uhul ajaw -señores divinos- mediadores entre el mundo humano y los poderes sobrenaturales. Como en las otras «ciudades teatro», allí se han construido constantemente grandes monumentos para establecer el poder de los reyes. En Copán, el reinado de los k’uhul ajaw, duró desde el inicio del reinado de K’inich Yax K’uk Mo’ en el 426 después de JC hasta aproximadamente el 822 después de JC. Sin embargo, hay que esperar hasta el siglo VIII, por tanto los años 700 después de JC, para que Copán se convierta en una de las ciudades mayas más poderosas. Este período, la edad de oro de la ciudad, corresponde al reinado de Imix K’awiil y su hijo Waxaklajuun Ub’aah K’awiil. Bajo su reinado, se desarrolló el comercio y proliferaron los templos. Una gran población viene a reunirse alrededor de la ciudad. Ella se sintió atraída por su prosperidad. Para los mayas, esto se debió a las grandes fiestas rituales organizadas por el rey en torno a los autosacrificios y los sacrificios humanos. Los autosacrificios consistían principalmente en sacrificar una parte del propio cuerpo a una deidad, extrayendo sangre en particular.

La muerte de Waxaklajuun Ub’aah K’awiil: un verdadero punto de inflexión

La edad de oro de Copán llegó a un abrupto final, cuando Waxaklajuun Ub’aah K’awiil fue capturado y sacrificado por K’ak’ Tiliw Chan Yopaat. Este último era el rey de Quiriquá, un «satélite» de Copán que reclamó la independencia en el 738 d.C. La historia de Quiriguá comienza verdaderamente en el año 426 dC, con la entronización de su primer soberano, cuyo nombre maya se desconoce. Esta entronización se hizo bajo la égida del primer gran rey de Copán Yax k’uk’ Mo’. Entre 426 y 724 dC Quiriguá parece haber sido siempre un satélite de Copán. Pero en este año 724, un nuevo rey, K’ak Tiliw Chan Yoaat, fue entronizado como de costumbre bajo la supervisión del decimotercer gobernante de Copán, Waxaklajuun Ub’aah K’awiil. Pero poco después de la entronización, los dos hombres se pelearán rápidamente porque K’ak Tiliw Chan Yoaat tiene planes para la independencia de Quiriqua. Una visión que Waxaklajuun Ub’aah K’awiil obviamente no comparte. En 738, sin duda con el apoyo de Calakmul, otra antigua y poderosa ciudad maya, K’ak Tiliw Chan Yoaat logró apoderarse del rey de Copán y hacerlo decapitar.